Glossaire

kelvin

  Curieux  

Le kelvin (abr. : K), ainsi nommé d'après le titre du physicien anglais William Thomson, lord Kelvin (1824-1907), est l'unité de repérage de la température d'un corps physique suivant l'échelle de température absolue associée à l'échelle de température Celsius : si TK (en kelvins) et TC (en degrés Celsius) sont les valeurs de cette température obtenues respectivement dans les première et seconde échelles, on passe d'une valeur à l'autre simplement par les égalités TC = TK - 273,15 ou TK = TC + 273,15.


  Initié  

Pourquoi ces égalités TC = TK - 273,15 ou TK = TC + 273,15 entre la température TK en kelvins et la température TC en degrés Celsius ? Par définition, la température absolue d'un corps physique est nulle au zéro absolu, c'est-à-dire quand les particules composant ce corps à l'échelle microscopique ne disposent plus d'aucune énergie d'agitation. Or, il se trouve qu'en degrés Celsius, la température du point triple de l'eau — repérable avec une plus grande précision que celle de la fusion de la glace — et la température du zéro absolu sont respectivement égales à 0,01 et - 273,15. Par suite, comme le rappelle l'article de La météo de A à Z relatif à l'échelle de température absolue, la définition de l'unité de repérage de la température inhérente à cette dernière échelle exige qu'une telle unité soit associée à une valeur du point triple de l'eau égale à 273,16, afin que les repères utilisés par l'échelle Celsius (0 °C pour le point de fusion de l'eau, 100 °C pour son point d'ébullition sous la pression atmosphérique normale) ne diffèrent que par une même constante des valeurs correspondantes mesurées à l'aide de l'échelle absolue : cette constante, égale à 273,15, mesurera alors dans l'échelle absolue le repère 0 °C. Ces conditions étant remplies, la graduation en 100 unités utilisée par l'échelle Celsius se reporte sur l'échelle absolue où elle définit les kelvins, et le passage de la température absolue (en K) à la température en °C ou inversement s'effectue par les égalités indiquées ci-dessus.