Glossaire

satellite météorologique

Parmi les satellites artificiels de la Terre, il en est dont la mission principale est d'effectuer des observations météorologiques depuis l'espace et de transmettre à terre les données ainsi obtenues ; ces satellites météorologiques peuvent en outre remplir les fonctions de satellite de collecte de données météorologiques dans le cadre du Système mondial de télécommunications .

Il existe deux catégories bien distinctes de satellites en météorologie : les satellites météorologiques géostationnaires et les satellites météorologiques à défilement , souvent nommés improprement satellites météorologiques défilants . La position d'un satellite géostationnaire paraît fixe aux yeux d'un observateur terrestre, car ces satellites tournent dans le même sens et avec la même vitesse de rotation que la Terre (leur période de révolution sidérale est identique à sa période de rotation, soit 23 h 56 min) ; les satellites géostationnaires décrivent une orbite circulaire dans le plan équatorial vers 35 800 km d'altitude et peuvent ainsi fournir de façon continue des informations couvrant un très vaste zone circulaire, centrée sur un point fixe de l'équateur et s'étendant sur environ 42 % de la surface de la Terre.

La position d'un satellite à défilement, au contraire, paraît variable aux yeux d'un observateur terrestre, car ces satellites tournent sur une orbite quasi circulaire dont l'altitude, fixe, peut être choisie entre 600 et 1 500 km (on parle dans ce cas d' orbite basse , par comparaison avec l'altitude de l'orbite unique des satellites géostationnaires) et dont le plan passe pratiquement par les pôles Nord et Sud ; le mouvement relatif de rotation de la Terre sous l'orbite d'un tel satellite et le déplacement de celui-ci le long de cette même orbite permettent alors aux capteurs du satellite de recueillir des données à l'intérieur de larges bandes (jusqu'à 3 000 km de distance zonale) qui vont d'un pôle à l'autre et se chevauchent d'un passage au passage suivant, ce qui assure une fourniture biquotidienne d'informations relatives à l'ensemble du globe.