Phénomènes météo

Les nuages

Cumulus

Blancs ou gris, discrets ou menaçants, aux formes variées et aux couleurs changeantes, les nuages font souvent  rêver, parfois pester. Cirrus, cumulus et autres stratus, nous les voyons tous les jours sans vraiment les regarder. De quoi sont-ils composés ? Comment se forment-t-ils ? À quelle altitude ? D'où vient leur nom ?

Notre dossier pour tout comprendre.

  1. Qu'est ce qu'un nuage ?
  2. Comment se forme un nuage ?
  3. Les différents types de nuages
  4. Tous les nuages précipitent-ils ?
  5. D'où vient le nom des nuages ?

Qu'est ce qu'un nuage ?

Un nuage est formé d'une multitude de gouttelettes d'eau ou de cristaux de glace en suspension dans l'atmosphère. Son aspect est fonction de la nature, de la taille et de la répartition des particules qui le composent, ainsi que de la lumière qui l'éclaire. Parfois, il nous apparaît blanc, presque transparent ou éclatant comme la neige, ou à l'inverse gris, voire noir et menaçant.

À l'intérieur d'un nuage, les particules sont sans cesse en mouvement. Elles fusionnent, fondent, s'évaporent, se subliment pour mieux condenser ou geler à nouveau.

Cumulus humilis 
Cumulus humilis © Météo-France / Michel Hontarrède

À regarder un nuage de beau temps flottant dans le ciel, on l'imagine volontiers léger comme une plume. Il n'en est rien ! Un simple cumulus dont les dimensions atteignent facilement 1 km3 a une masse de plus d'un million de tonnes : 500 tonnes d'eau liquide ou de glace, 10 000 tonnes de vapeur d'eau, le reste étant de l'air sec. Ainsi, même si les nuages semblent compacts, ils sont pour l'essentiel composés d'air humide. Les particules d'eau liquide ou solide – grâce auxquelles on voit les nuages – représentent à peine un millionième de leur volume, tout au plus quelques millièmes de leur masse totale.

Sur les images satellites on observe la présence des nuages dans l'atmosphère partout autour de la Terre. Ces images permettent de distinguer les divers nuages, de suivre leur évolution et donc celle du temps qu'il fait.