Glossaire

Milankovitch (Milutin)

  Curieux  

Mathématicien, géophysicien et astronome serbe (1879-1958). Nommé en 1909 professeur de mécanique à l'université de Belgrade, où il devait enseigner durant 46 ans, il reprit avec une prodigieuse assiduité les hypothèses déjà émises pour expliquer les variations sur de très longues périodes du climat terrestre, en particulier les épisodes de glaciation ; ces hypothèses caractérisaient les grands changements climatiques par les températures moyennes des différentes zones méridiennes de réception du rayonnement solaire à la surface de la Terre et reliaient les changements éprouvés par ces températures à une cause essentielle : les variations temporelles que pouvaient subir à l'échelle globale les flux de rayonnement apportés à ces zones par le Soleil, variations qui semblaient dues à des fluctuations périodiques dans la distance moyenne de la Terre au Soleil et dans l'inclinaison des zones étudiées — et donc de l'axe des pôles — par rapport au plan de l'écliptique.

Milankovitch cerna les paramètres astronomiques qui gouvernaient ces fluctuations et poursuivit des calculs portant sur les variations de leurs influences combinées relativement au rayonnement solaire perçu par la Terre au cours des millénaires ; ces calculs aboutirent en 1941 à l'élaboration d'une théorie scientifique qui expliquait et datait ces variations sur des bases purement astronomiques. Fortement controversée par la suite, la théorie de Milankovitch a su trouver dans les datations des glaciations les plus récentes (celles de l'ère quaternaire) une remarquable confirmation, qui démontre que les paramètres qu'elle met en jeu, s'ils ne sont pas les seuls à jouer un rôle dans les modifications à très long terme du climat, exercent néanmoins sur les fluctuations de celui-ci une influence réelle et primordiale : c'est par exemple ce qu'ont pu démontrer les forages effectués depuis 1970 à la station russe de Vostok, dans l'Antarctique, qui extraient jusqu'à une profondeur atteignant maintenant 3 600 m des carottes de glace dont l'analyse a permis de remonter le cours du climat jusqu'à 500 000 ans avant notre ère.


  Initié  

Les trois paramètres astronomiques de la variation du climat

Milankovitch considéra que les paramètres astronomiques qui gouvernaient les fluctuations subies par la distance Terre- Soleil et l'inclinaison de l'axe des pôles étaient au nombre de trois :

  • la précession de l'axe des pôles, c'est-à-dire, comme pour l'axe d'une toupie, le mouvement conique de rotation de cet axe autour d'un axe de direction fixe perpendiculaire au plan de l'écliptique, la période principale de cette rotation étant en principe de 26 000 ans environ (en réalité, des mouvements secondaires réduisent cette période à un chiffre de 23 000 ans, qui est la résultante de trois cycles de 24 000, 22 000 et 19 000 ans) ;
     
  • l'obliquité de l'écliptique, c'est-à-dire l'angle aigu formé par la direction de l'axe des pôles avec celle de la normale au plan de l'écliptique, cet angle variant entre 22° et 24,5° sur une période proche de 41 000 ans environ (de faibles sous-périodes sont décelables à 29 000 et 53 000 ans) ;
  •  
  • l'excentricité de l'orbite elliptique de la Terre autour du Soleil. Ce nombre sans dimension, compris entre 0 et 1, mesure la distance entre les deux foyers de l'ellipse — ici, l'un des foyers est le centre du Soleil — rapportée à la somme (constante) de leurs distances respectives au centre de la Terre : plus ce rapport est grand (il est en fait très voisin de 1 dans le cas de l'orbite terrestre), plus cette orbite se rapproche d'une trajectoire circulaire, sans plus d'aplatissement ; or, l'excentricité de l'ellipse décrite annuellement par la Terre varie selon trois périodes dont les valeurs approximatives sont de 95 000, 125 000 et 433 000 ans.

Les calculs menés par Milankovitch eurent ainsi pour but de mettre en évidence et de quantifier les variations des influences combinées des trois paramètres précédents relativement au rayonnement solaire perçu par la Terre au cours des millénaires.