Glossaire

courant

Le terme de courant est bien souvent employé comme synonyme simplifié d'une expression comportant un adjectif ou un complément de nom qui précisent le contexte dans lequel il doit être entendu : un courant électrique, un courant d'opinion... ; ainsi la météorologie l'utilise-t-elle fréquemment au sens de courant aérien, et l'océanographie plus fréquemment encore au sens de courant marin.

En physique des fluides, cependant, un courant désigne de façon plus générale une forme de déplacement d'un fluide dans une région de l'espace étirée selon une direction prédominante : quand le fluide se meut au sein de cette région, les moyennes de ses vitesses sur des intervalles de temps suffisamment longs se répartissent alors de manière assez organisée en s'écartant relativement peu de cette direction. Une telle régularité n'empêche pas, sur des intervalles nettement plus courts, l'apparition éventuelle d'écarts importants par rapport à ces moyennes sous l'effet de la turbulence susceptible de se manifester dans tout ou partie de la région d'écoulement ; ces écarts peuvent être désordonnés, mais aussi révéler à des échelles spatio-temporelles plus petites des transports de structures telles que des tourbillons.